Don’t Quit... at least not yet
What is the secret ingredient that leads to success?

When I was 13, I had dreams of being a rock and roll star. For 
my birthday, I asked my parents for a guitar, and lessons to 
play it. My parents hired an old lady instructor, and I was 
uninspired by the folk tunes she was teaching me. She was 
clueless about Led Zepplin, Aerosmith, Kiss... even Black 
Sabbath! Six months later, having developed no appreciable 
skills at picking a riff or a lick, I gave it up.

“Success seems to be largely a matter of hanging on after 
others have let go.” William Feather

I developed a love for classical music while I was in college. 
When I graduated, I started taking piano lessons. I didn’t own 
a piano, and couldn’t afford to buy one, (back before cheap 
electronic keyboards), so I found a variety places around town 
where I could practice: churches, schools, and friend’s houses. 
Six months later, my work schedule started making regular 
practice difficult, and I quit... but with the intention of getting 
back to it... I never did.

I think back to those days and wonder, if I had given it just 
a little more time, could I have developed enough skill to 
sustain my interest... maybe.

Maybe? Only maybe? Yes, because something else was missing.

“It does not matter how slowly you go so long as you do not 
stop.” Confucius

We are often told that we should not give up, that we should 
develop perseverance, that all the most successful people in 
the world have persistence. And, I’m not here to disagree with 
that. Napoleon Hill, in his book, Think and Grow Rich, tells the 
story of a miner who found a vein of gold. He extracted all of 
the gold until the vein was exhausted. Hoping to find another, 
he continued digging, but after awhile there was nothing. So he 
gave up, and thinking the mine was just an empty hole in the 
ground he sold it for next to nothing. The man who bought the 
mine, only had to dig three feet to uncover a huge vein of gold 
that earned him millions of dollars. The moral - don’t quit. But, 
that still doesn’t reveal the driving force behind persistence.

“Fall seven times and stand up eight.” Japanese proverb

People who do not demonstrate perseverance are often called 
lazy. But laziness is not the real problem. More often it is 
doubt or fear. Doubt makes you hesitate, and fear of failure 
can keep you from trying at all. You may recall the story of 
The Little Engine That Could, who at first wasn’t sure he could 
pull the heavy freight cars over the hill. It was through his 
persistence in repeatedly saying, “I think I can. I think I can.” 
that he continued until he succeeded.

“If you get up one more time than you fall, you will make it 
through.” Chinese proverb

When doubt causes you to procrastinate, it deteriorates your 
sense of self-worth, which can spiral into depression. That is 
why it is so important to push ahead. The more you try, the 
more likely you are to fail, and the more you fail, the more you 
learn... or realize that you need to learn. Failure isn’t a bad 
thing, it’s an opportunity to discover what went wrong. It 
might simply mean you need to acquire more information or 
training. No one becomes an expert overnight. Michael Jordan 
didn’t get picked for his high school basketball team. He didn’t 
give up, he started taking 2000 practice shots a day which 
made him one of the sport’s greatest stars.

“Defeat is not the worst of failures. Not to have tried is the 
true failure.” George Edward Woodberry

Perseverance is about sticking to your goal. It doesn’t mean 
you should stay in an abusive relationship or dangerous 
situation. It's about adaptability. Adversity is unavoidable, but 
it doesn’t mean you can’t keep your goal. It just means you 
have to change how you reach it. Alter your plans, choose 
another method, or find a different path. Persistence means 
keep moving toward your goal.

“If you can’t fly then run, if you can’t run then walk, if you can’t 
walk then crawl, but whatever you do you have to keep moving 
forward.” Martin Luther King, Jr.

Whenever people extol those who have succeeded with 
perseverance, they always cite innovators as examples: Henry 
Ford, Walt Disney, Steve Jobs, and Milton Hershey. Innovators 
seem to have perseverance built into their DNA. They do not 
give up because they don’t believe they will fail. Someone 
once asked Thomas Edison why he continued working on his 
lightbulb after failing 1000 times. He replied, “I have not failed 
1000 times, I have merely found 1000 ways that do not work.” 
There’s something more than perseverance that moves the 
innovator to succeed. But what is it?

“A river cuts through rock, not because of its power, but 
because of its persistence.” Jim Watkins

I endured an amazing amount of hardship when I first started 
writing, but I persisted. My father was against it. My English 
teacher accused me of plagiarism. I received hundreds of 
rejection letters from publishers to whom I’d sent articles, 
short stories, and book manuscripts. I sent my resume to 
hundreds of advertising agencies, but none showed any interest. 
Nevertheless, I stuck to it, often writing 10 or more hours daily. 
Eventually the tide turned. I wrote an article for a neighborhood 
newspaper (they had to publish it because I was the 
neighborhood association president), which was read by a 
neighbor who worked for a top business newspaper. He 
recommended me to his editor, who hired me to write 
articles. I wrote advertising copy pro bono for a few 
non-profit organizations, which led to my getting paid work 
from for-profit companies. I endured over ten years before 
seeing any success. Why? It was a passion. That’s the secret 
ingredient that keeps innovators going. They love what they 
do. That’s what motivates persistent people after repeated 
rejection or failure. If you’re passionate, persistence comes 

“Passion plus persistence equals progress and prosperity.” 
Rob Wilson

© Robert Evans Wilson, Jr.