There Is No Such Thing as Greed
Greed is a fake word.

Three and a half years ago, in this column, I wrote an article 
titled: There’s No Such Thing as Being Stubborn. It has been 
one of my most controversial works, and most read. In it I 
stated that ‘stubborn’ is a non-word like ‘greed.’ I will now 
follow up and explain why I say the word ‘greed’ is phony.

Have you ever called someone greedy? Have you been accused 
of greed? Here is the definition of GREED according to the 
American Heritage® Dictionary: (gred) noun. An excessive 
desire to acquire or possess more than what one needs or 
deserves, especially with respect to material wealth.

Greed then is just desire with the added adjective excessive. 
Wait a minute - isn’t that what we call ambition? So, who 
gets to determine what level of excessive desire becomes 
greed? Is it like United States Supreme Court Justice Potter 
Stewart’s description of hard-core pornography: “I’ll know it 
when I see it?” That’s not only vague, it’s completely 
subjective, and a frightening standard on which to determine 
the law of the land.

American Heritage goes on to say, “possess more than one 
needs.” Another subjective standard - who gets to determine 
how much someone needs? Then it says, “possess more 
than one deserves.” Now we are getting somewhere. How 
can someone acquire more than they deserve? No one is 
going to give someone more than they deserve. No one is 
going to pay more for something than they think it’s worth. 
That means the person who gets more than they deserve 
must have done something nefarious to get it, such as 
swindling, extortion, cheating, or some other form of chicanery. 
In other words, greed boils down to one thing: theft.

But you say, greed is the motivation that causes people to 
steal. I say, the reason people steal varies greatly. They 
might be hungry, or on drugs, or unemployed, or not smart 
enough to get a job. I can’t read a person’s mind to 
determine why they steal, I can only observe that they do.

If you call someone greedy, you are, in essence, calling them 
a thief. However, if they haven’t stolen anything, then they 
have not taken more than they deserve. In the famous 
words of the John Houseman, Smith Barney ad, they “make 
money the old fashioned way - they earn it.”

If you are still calling them greedy, then the problem lies 
within you. If you don’t like the amount of possessions or 
wealth someone has, then perhaps you are envious. If that’s 
the case, then you calling that person greedy is all about 
you projecting your envy.

In order for most people to acquire great wealth, they 
have to come up with a good idea, an innovation, or as Ralph 
Waldo Emerson observed, build a better mousetrap that will 
cause the world to beat a path to their door. In other words, 
they have to serve humanity. They have to create something 
people want.

Just because you’ve earned more than you need, you don’t 
stop doing what you did to make it. The world would be a 
much poorer place if you did. What if Bill Gates had stopped 
making computer software after he made his first billion? Sure, 
someone else would eventually enter that market, but until 
then the price of software would go up.

Over the years, I’ve seen various products that I loved 
disappear from the market. The most likely cause was that 
there was not enough demand for those products for the 
companies to continue making them, but occasionally it was 
because the producer got “tired” of working and retired. 
Hmm... perhaps I should say that person is greedy for 
wanting their time more than they want to produce things 
I love.

Maybe you think acquiring ostentatious homes, cars, and 
clothing make a person greedy. You might snidely call them 
nouveau riche. Indeed their taste might be tacky, but if you 
have any empathy you can see that they are just trying to feel 
important. Everybody wants to feel important, and that isn’t 
greed. Feel sorry for them, it takes time to learn how to enjoy 
enormous wealth with grace.

What about corporate greed you ask? Again, no such thing. 
First of all corporations, like other inanimate objects, cannot feel 
greed. They are owned by people called stockholders. Are the 
stockholders greedy for wanting to invest in a company that is 
growing? You’d think they were idiots if they invested in a 
company that was failing. So, then is it the people running the 
company who are greedy because they earn huge salaries? 
They only get those salaries if they are producing wealth for the 
stockholders. So once again, it is earned wealth, they haven’t 
stolen it.

What about corporations that bribe Congress to pass regulations 
that keep out competition? Aren’t they greedy? No, they are 
thieves. By using the strong arm of the government to get an 
unfair advantage over competitors, they reduce options and 
choices which cost consumers more money. And, regardless 
of how legal it is, it is still morally theft.

But, what about companies that produce shoddy - even 
dangerous - products just to make a buck, aren’t they being 
greedy? Again, no. If it is a hidden danger, then they are 
being dishonest and stealing from the purchaser. If it is known 
to be inferior, then it is the consumer’s decision whether or 
not to buy it. People willingly buy substandard products to 
fulfill needs until they can afford something better.

When I was in college, I lived in a mouse and roach infested 
apartment in a seedy neighborhood. Was I being exploited 
by a greedy landlord? No, the rent was cheap, and I was 
thrilled to get it because it enabled me to live on my own.

There is an old saying in the advertising industry, “Nothing 
kills a bad product faster than good advertising.” Good 
advertising will get a lot of people to try a new product, and 
it the product doesn’t measure up, then word-of-mouth will 
spread quickly and people will stop buying it. Greedy 
companies don’t want that to happen, so they make good 
products instead.

Surely hoarders are greedy? They squirrel away much more 
than they need. Do they? Perhaps they were a victim of 
scarcity at some point in their life and they have a deep fear 
of going hungry again. Fear is not greed.

If you hear someone using the word greed to describe 
another person, then I suggest you scrutinize the person 
using it, and ascertain what their motivation is. Politicians 
love to use it to create division among voters because it helps 
them to get elected. The word ‘greed’ is a red flag to think 

Calling someone greedy is often used to shame people into 
donating money they’d rather keep. I remember back in 1997, 
that Ted Turner, after announcing he would donate $1 billion 
over the course of a decade to the United Nations, publicly 
shamed Bill Gates for not donating more money to charity. It 
worked and Gates formed a foundation for donating billions of 
dollars to various causes.

If someone pressures you to share your money by calling 
you greedy, then they are asking you to give up the precious 
moments of your life that you spent earning it. Time you can 
never get back. If they bamboozle you into feeling bad, so 
that you give them money you don’t want to, then what 
makes them different from a con artist? Who’s greedy the one 

Greed only exists in the mind of the observer. If you are seeing 
greed, perhaps it’s time for you to examine your heart.

© Robert Evans Wilson, Jr.