How to Know Who You Can Trust
What is the motivation behind trust?

“The best way to find out if you can trust somebody is to trust them.” 
Ernest Hemingway

In my last column, I wrote about loyalty, which got me thinking 
about trust. I wondered who is in my life that I trust, and who that 
I don’t trust. It didn’t take me long to realize that I trust everyone 
in my life, because I shed those whom I don’t trust.

As I pondered trust, I recalled a woman I once dated, who told 
me she was a widow. Later on, I learned from an independent 
source that she was divorced and not widowed. When I inquired 
about this discrepancy, she admitted that she was divorced, but 
that her ex-husband died a year or so after their divorce, so she 
figured that qualified her as a widow. If she wanted to consider 
herself a widow, that was fine with me, but the problem was 
that my trust was broken, and I started questioning the 
veracity of all her stories. 

As Friedrich Nietzsche observed, “I'm not upset that you lied to 
me, I'm upset that from now on I can't believe you.” 
Unsurprisingly, a month later, we were no longer dating.

When I was in college, I was riding in the car with one of my 
closest friends when he was pulled over by the police and 
arrested for driving under the influence of alcohol. I had to call 
my parents from the jail to come pick me up. A few months 
later, I was riding with him again, when he was pulled over 
for speeding. The policeman searched his car and found some 
marijuana in the console and arrested him. I felt lucky that I 
wasn’t arrested too. Nevertheless, I had still had the 
embarrassment of having to call my parents to come to pick me 
up at the jail. After that incident, my trust was broken, and I 
quit riding with him. Whenever we went somewhere, I always 
insisted that we go in separate cars. A few years later, on an 
occasion when we had agreed to go out for lunch, he showed 
up at my house and offered to drive. I said, “You know I won’t 
ride with you.” He then replied, “It’s not a problem anymore; 
with my new car, I never get pulled over.” Curious, I asked, 
“How can that be?” So he explained that he had purchased a 
used police car, had it painted and outfitted to look like an 
unmarked patrol car, and ever since he hadn’t been pulled 
over even when speeding past a radar-trap. It was not enough 
to restore my trust, and we continued onto to lunch in 
separate vehicles as usual.

Before our trust can be lost, we first have to give it. For some 
people we make them earn our trust, but for others we freely 
give it away. According to “Trust is both 
an emotional and logical act.” On one hand, it is a feeling. 
If we have some familiarity with a person, that is if they share 
something meaningful with us such as culture, values, or even 
community, we are more likely to give them our trust without 
expecting them to earn it first. According to author, Simon 
Sinek, “When we’re surrounded by people who believe what 
we believe, something remarkable happens, trust emerges.” 
On the other hand, before we are willing to do business with a 
stranger, we want some assurance that they will provide what 
is expected.

The motivation behind trust is to find someone who cares 
enough about us that we can rely on them. But, that desire 
involves risk. When we trust someone, we make ourselves 
vulnerable to that person. We give that person the power to 
hurt us. Do you know if the person you want to trust cares 
about you? If not, then you might want to make them prove 
their trustworthiness first.

Trust, like loyalty and respect, is a two-way street. If you want 
other people to trust you, you must give them reasons. The 
Golden Rule: "Do unto others as you would have them do unto 
you," is a great place to start if you want to create trust.

We foster trust within another person by being reliable or 
predictable - especially if we are seeking to do business with 
them. You earn trust by delivering what you promised, when 
you promised it. Trust may also require a certain level of 
expertise, ability, or competence. For example, few people will 
want to hire you as a doctor if you haven’t been to medical 
school. Education, however, is seldom enough, it also takes 
having confidence in yourself and your abilities to build trust 
from others. And, if the person considering you for a job doesn’t 
know you, then they will want to know someone who does 
know you. That’s why referrals, recommendations, and 
testimonials are so important.

Trust is vital to the success of every relationship whether it 
is personal or professional. In brief, being trustworthy means 
you keep your word, maintain your responsibilities, prove your 
competence, and... you never lie, cheat, or gossip!

© Robert Evans Wilson, Jr.