A Survival Guide for the Era of Fake News
Critical thinking is now more important than ever before.

Last year I was invited to give a lecture on Critical Thinking to 
the US Navy. I opened my presentation with a story I’d read in 
Reader’s Digest magazine as a child. It’s an old story you may 
have heard before, but it’s a perfect introduction to the 
importance of critical thinking. Here’s how it goes:

A newlywed husband observing his wife preparing a roast beef 
was shocked to see her slice an inch off the end of the meat 
and toss it in the trash. “Why did you do that?” he asked. She 
shrugged and replied, “I don’t know; it’s what my mother 
always did.” Baffled that anyone would waste good meat, and 
curious to learn the answer, he phoned his mother-in-law and 
put the question to her. Her response was the same as her 
daughter's, “It’s the way my mother did it.” Knowing his wife’s 
grandmother was still alive, he phoned her next. Upon hearing 
the question, the older woman laughed, “Oh my, I don’t do 
that anymore. When I was younger and poorer, I only had 
one pan and a roast wouldn’t fit in it unless I cut the end off.”

At some point in our lives, all of us have heard these words, 
“That’s how we’ve always done it.” These six words are a 
tip-off that it’s time to reexamine a technique, a method, or 
a course of action, and the motivation behind it.

In many organizations people fail to question everyday 
practices, processes, and procedures and repeat them by 
rote. There are traditions we accept that enslave us and 
hold us back. Much of our thinking is biased, partial, and 
uninformed. To be fair, that’s because of what we are taught; 
and it doesn’t occur to us to question it. On top of that there 
are people and organizations with vested interests who will 
resist change in order to not lose money, power, influence, 
market share, seniority, and so forth. That resistance can 
take the form of denial, misdirection, obfuscation, or even 
punishment of those who push for change.

I regularly come across suspicious material on social media, 
in advertising, and even word-of-mouth. When I begin to 
notice that I am being told what to think by multiple 
sources, it triggers my critical thinking to kick in. Today 
we are inundated with lies, propaganda, and fake news 
by politicians, government, corporations, and the media. We 
need to protect ourselves by developing critical thinking 
skills.

Critical thinking is about forming a judgment. It is about 
examining and evaluating information that we have 
received. Testing it, applying scientific methods, and 
interpreting it. However, we must be aware that it will be 
influenced by our personal motivations, such as beliefs, 
assumptions, and experiences. In order to be a critical 
thinker, we must become aware of our biases. We must 
ask ourselves, “Do I have the integrity and humility to 
question my own prejudices?" If so, we can be much 
more objective in our assessments.

To be a critical thinker, we must ask the right questions. 
Some examples include: “Will you be more specific?” 
“Can you give me more details?” “Can you show me an 
example or give me a demonstration?” “How can I verify 
that?” “Why is this a problem?” “How can we look at this 
from a different perspective?” “What is your proof?” “Is 
your proof based on scientific method or is it anecdotal?” 
“Can this situation/condition be duplicated or is it 
coincidental?”

Critical thinkers ask, “What is the evidence?” Evidence must 
be comprehensive, sufficient, and honest. It should be 
compared to known theories, laws, axioms, principles, 
definitions, and models. The critical thinker should test it 
against his or her own information, data, facts, observations, 
and experiences, along with those of people they trust. 
Critical thinking can also rely on common sense which is 
the experiential knowledge that is shared by most people.

Critical thinkers use logic. They ask, “Are all the premises 
true?” A premise is a proposition upon which an argument 
is based. They are the reasons from which a conclusion is 
drawn. When someone presents you with an argument, 
make sure they aren’t baffling you with logical fallacies (look 
up the most common logical fallacies to arm yourself against 
their use - you’ll be surprised by how often they come up).

To be a critical thinker, you must question the purpose, the 
goals, and the objectives of the source of the information. 
For example you might ask, “Who funded the research or 
study?” or “Who stands to gain from this?”

Thinking critically is about deciding what to believe. Critical 
thinkers do more than question authority, they question 
everything. Making inquiries is also the beginning of 
creative thinking. And, challenging the status quo is how 
innovative ideas are born. Best of all, when you stop 
accepting unevaluated information as truth, you’ll be amazed 
at how liberating it is.

-------------------------------------------------------
© Robert Evans Wilson, Jr.