Native American or Not: a DNA Challenge
I was motivated by my mother’s stories to learn if I was part 

When I was growing up, my mother frequently spoke of her 
Native American ancestry. She claimed to be one-eighth 
Cherokee; and often said this qualified her to live on the 

I loved knowing that I was part Native American; and it 
contributed heavily to my sense of self-esteem. I always 
took the Indian side during neighborhood games of 
Cowboys and Indians. I collected arrowheads, learned 
archery, and dressed as an American Indian on Halloween. 
My most prized possession was an authentic arrow that 
was hand-made by a Native American with flint arrowhead, 
reed shaft, and real feathers. I bought it from the museum 
store in the town of Cherokee, North Carolina which was a 
beloved vacation destination for my family. And, my 
favorite television show was Daniel Boone because his best
friend was a Cherokee named Mingo.

As I got older, I wanted to authenticate my Cherokee 
heritage. One day when I was a teenager, I got my mother 
to sit down with me at the kitchen table and map out her
family tree on a piece of paper. I was surprised by how little 
she knew about her family. I had heard the story about her 
grandmother being half Cherokee hundreds of times, so that 
day I asked her for details.

She said when she was around five years old she thought 
her grandmother Ida looked like an Indian because of her 
dark hair, dark eyes, dark complexion, and high 
cheekbones. She told me that she said to her grandmother, 
“You look like an Indian,” and her grandmother said, “Shhh, 
we don’t talk about that.” Mother told me that over the years 
she would press her grandmother for answers but that she 
was always put off.

I asked her which of her grandmother’s parents was the 
Indian, and she said she didn’t know. Nevertheless without 
any proof, my mother maintained a steadfast belief until her 
dying day that she was of Cherokee descent. Something 
created that belief in her, and I was motivated to find out.

As I’ve mentioned before in this column, I got the “genealogy 
bug” after my mother passed away and I found among her 
possessions a box full of very old photographs that I’d never 
seen before. I sorted the pictures and found some photos 
of Ida’s parents. The Native American was clearly not Ida’s 
mom who was a blue-eyed blonde. The black and white 
photos of Ida’s dad showed a grizzled old man who looked 
like he could’ve been any nationality: Native American, 
European American, even African American. In fact, based on 
the facial features, I was leaning toward African American
 which made sense to me because the Cherokee Nation took 
in a lot of runaway slaves and let them claim to be tribal 

I then got down to the hard work of research. It turned out 
that Ida’s father was of German descent; I found the 
paperwork that traced his family back more than a hundred 
years to Bavaria in Germany. I thought that was the end of 
it, then I heard an oral history that Ida’s husband Ryle had a 
great-grandfather who had been born on a Indian reservation 
in Alabama, and someone by that name was on one of the 
official Cherokee name rolls. Mother’s 
great-great-great-grandfather may have been Cherokee. That 
was the end of the road for my research, and left a big 
“maybe” as to whether my mother and I had Native American 

Then a few weeks ago, my cousin (on my father’s side) had 
her DNA tested for ancestry. I had looked into doing that
over a decade ago, but decided it cost too much. She told 
me the cost had come down, so I acquired a test kit and 
sent in my sample. I was so excited and looking forward to 
learning of my Native American ancestry and vindicating - 
authenticating - my mother’s belief.

The results arrived a few days ago. I’m so disappointed. 
I’m 100% European; and unless there are errors, or 
something I don’t understand about DNA testing, then Mom 
is too. That leaves unsolved the mystery of why Mom was 
so convinced that she was part Cherokee. I believe I have 
learned the answer to that.

Ida’s great-great-grandfather immigrated to America in the 
mid 1700s and settled in Virginia. His son, Ida’s great 
grandfather, moved to eastern Tennessee in 1810. That 
area of eastern Tennessee was populated with many 
Cherokee people. He settled in the same valley where 
Sequoyah, who created the Cherokee alphabet, lived. They 
probably knew each other. Two of his sons married Cherokee 
women which meant the family had a great deal of contact 
with the Cherokee people. My mother’s mother grew up in 
the same farmhouse her great-great-grandfather had built. 
I surmise that my mother, when she was a little girl, heard 
the stories of how her family closely interacted with Native 
Americans, and from there the fantasy of her grandmother 
being half Cherokee grew into a sincere belief.

It’s weird to believe something for most of my life, then 
find out it’s untrue. I guess I’ll have to resign myself to being 
mostly Scottish, but I’ll always feel an affinity with the 
Native American people.

© Robert Evans Wilson, Jr.