Longing for Belonging
Acceptance by a group is a fundamental human need.

When I was a kid, everywhere I went I would see Lee, Bobby, 
and Tim; Debbie, Diana, and Laura; Gary and Karen; Gina and 
Robby; Randy and Judy; Lee Ann and Wade. At the country 
club pool, restaurants, beach resorts, mountain resorts, some 
even lived in our neighborhood. I saw them at my house, and 
at their houses, but mostly I saw them at church. All our 
parents belonged to the Samaritans Sunday school class at 
Grace Methodist Church. My parent’s entire social life revolved 
around being a Samaritan. Our families vacationed together, 
dined together, played games together, attended parties together, 
went to shows together, worked in charitable service together, 
and sat together for worship. This was the world where I 
belonged until I was old enough to start school and begin to 
join other groups.

Family is, of course, the first group where we will belong. We 
don’t get to choose which family we have, and the overall 
function or dysfunction of our immediate kin will have an impact 
on which groups we will be able to join in the future. If you 
come from a loving supportive household, you will most likely 
grow up confident and self-assured. On the other hand, if you 
come from an emotionally unstable household, chances are that 
you will grow up fearful and uncertain. Both will affect your 
social status, and your long-term prospects for acceptance 
and even prosperity.

Remember when you were in school, how it felt when you got 
picked first for a kickball team, and... how it felt when you were 
picked last? Selection always seemed to be based more on 
popularity than sports ability - which felt terribly unfair. But if 
you were picked first it felt good: you’re important, you’re 
wanted, you belong. But being picked last felt horrible: you felt 
unimportant, unwanted, and unaccepted.

The desire to belong is a universal human need that is found in 
all cultures. It’s a powerful motivator that dates back to our 
caveman days when belonging to a clan or tribe meant the 
difference in whether or not you would survive. Abraham 
Maslow, in his hierarchy of human needs, places belonging on 
the third tier. He said, that an individual must satisfy his or her 
physiological and safety needs, before being able to love and 
belong.

When I started attending school, I found there were many 
groups to choose from. I chose Scouts, Band, and some others. 
Qualification for membership in most of these types of groups 
is based on common interest, that is, if you’re interested - you’re 
in. Easy. There are other organizations or clubs you can only 
join by invitation or by earning a spot such as trying out for a 
sports team. Then there are the social groups - a treacherous 
emotional landscape dotted with acceptance, joy, pride, 
anticipation, confusion, anxiety, envy, despair, and loneliness. 
It feels like there’s the in-crowd, and after that... you and 
everyone else.

This makes me think of the song, Somewhere I Belong by Linkin 
Park, and its sad lyrics:
I wanna heal, I wanna feel what I thought was never real
I wanna let go of the pain I've felt so long
(Erase all the pain 'til it's gone)
I wanna heal, I wanna feel like I'm close to something real
I wanna find something I've wanted all along
Somewhere I belong

Thank goodness, most of us are able to leave all that behind 
when we finish school. As adults, our options for belonging are 
vast. People gather together because they have something in 
common. There are all sorts of organizations where we can 
belong. Again, as in school, this is mostly driven by our 
interests. My interests have led me to sports clubs where I’ve 
played ball; I’ve volunteered for organizations whose causes I 
support; I’ve even gotten involved in political groups (uh, just 
briefly).

We even bond to our places of employment. Have you ever 
worked somewhere for a while, then quit, and later come back 
to visit? Isn’t it funny, how the place looks different even 
though everything is where it always was; and how it feels 
different even though everyone is happy to see you. That’s 
because belonging is an emotion, and since you are no longer 
an insider, you can’t feel the same way as you did before.

Belonging is so important that without it we can fall into 
loneliness and depression which can lead to physical illness 
or suicide. Today we're able to get involved with social media 
which simulates a sense of belonging, but it falls short. There’s 
nothing that can replace that one-on-one bonding and 
friendships we form when we meet with people we enjoy in 
person. If you’re not fulfilling your need for belonging, I 
encourage you to look for a group with whom you can get 
involved. A great place to start is by volunteering for a cause or 
charity you believe in. You'll meet like-minded people with 
whom you'll have an immediate connection, and you'll be 
doing good. Now that's a win-win!

-------------------------------------------------------
© Robert Evans Wilson, Jr.