Losing Trust is a Good Thing - Here’s Why
When did you quit believing everything you heard?

A recent spate of fake news has gotten everyone in a tizzy. 
But, this isn’t news - phony stories have been around forever. 
It’s just that the internet is delivering them faster, in greater 
quantities, and to more people than ever before. Fake news is 
a virus of the information age. We inoculate ourselves with 
skepticism. The net result is that people have lost their trust in 
authority. And, I believe this is a good thing.

The opportunity to deceive people online began almost 
immediately. On July 5, 1993, The New Yorker magazine 
published Peter Steiner’s cartoon of a dog sitting in front of a 
computer with the now famous caption: "On the Internet, nobody 
knows you're a dog." The anonymity of the web has enabled 
many scams. Most of us have received an email from a Nigerian 
prince who wants to transfer millions of dollars into our bank 
accounts; or from a celebrity who we could only dream of 
meeting.

Some have been catfished. That’s when someone lies to you about 
who they are on social media or dating sites; then work to build 
your trust so they can take advantage of it. I have a friend who 
met a man on a dating site, then after several weeks of phoning 
and emailing back and forth, she fell in love. So, she drove 
1000 miles in order to meet him. He looked nothing like his 
pictures; in fact, they weren’t pictures of him at all. Devastated, 
but wiser, she got back in her car and drove home.

Lately, I’ve been wondering when I first started to become 
skeptical. A friend suggested it was when I learned that Santa 
Claus wasn’t real. I remember the neighborhood kids telling me 
that Santa was actually my parents. I didn’t believe them. I ran 
home, distraught and confused, and demanded the truth from 
my mother and father. When they confirmed it; I was shocked 
that they would lie to me. I felt so deceived. Then my parents 
explained that it was like a game, and ordered me to go along 
with the pretense so that my sister wouldn’t find out until she 
was older. Being included in the secret made me feel somewhat 
better.

Years later, when I was married (and before having children), I 
told my wife I didn’t think we should introduce the fantasy of 
Santa to our children. I said it was lying to them, and cheating 
ourselves out of the credit for all the gifts they would get. She 
disagreed, and said she wanted our kids to enjoy the fun and 
magic of Christmas. She won; and when we had kids, I immersed 
myself in the spirit of the season... and continued the deception.

We stop believing and trusting after we’ve been fooled, hoaxed, 
or defrauded one time too many. I was curious when other 
people first became skeptical and quit blindly accepting their 
sources of information. So I ran an informal survey on social media 
to get some specifics.

People told me they became cynical because of government lies, 
false advertising, and fake news. Sadly the most heartbreaking 
were those who told me they stopped trusting when friends and 
family members lied to them, abused them, or otherwise betrayed 
them.

Government lies that disillusioned people included: the Warren 
Commission’s implausible report on the John F. Kennedy 
assassination; Lyndon Johnson lying about the Gulf of Tonkin 
incident to escalate the Vietnam War; Richard Nixon denying 
knowledge of the Watergate break in; George W. Bush stating, 
“We found the weapons of mass destruction [in Iraq]” when 
there were none; and Barack Obama saying, “If you like the 
[health care] plan you have, you can keep it” when that wasn’t 
true.

False advertising that duped some included: Volvo reinforcing 
one of its cars before having a monster truck drive over it; Big 
Tobacco citing bogus research that, “Cigarette smoking is no 
more ‘addictive’ than coffee, tea or Twinkies”; Kashi Company 
claiming its products were "All Natural" when they were actually 
full of synthetic and processed ingredients; and Listerine and 
Airborne’s claims that their products prevented colds when they 
didn’t.

Fake news stories that conned people included: Dateline NBC 
reporters rigging a GM truck in 1993 with explosives to 
demonstrate that gas could leak from its fuel tank and cause a 
dangerous fire after a crash. Others were hoodwinked by 
reporters who were caught creating career-ending fake news 
stories: Jayson Blair at the New York Times; Stephen Glass at 
The New Republic; Dan Rather at CBS News; Brian Williams at 
NBC News, and Sabrina Erdely at The Rolling Stone.

Some of the “click-bait” stories that suckered me included these 
headlines on Facebook: "Woman Arrested for Defecating on 
Boss's Desk After Winning the Lottery.” “Morgue Worker Arrested 
After Giving Birth to a Dead Man’s Baby.” and “Billionaire 
Founder of the Corona Beer Brewery Makes Everyone in the 
Spanish Village Where He Grew up a Millionaire in His Will.” 
All false!

Apparently there is a whole lot of lying going on in the world. 
Even scientific research has come under scrutiny as many 
“new findings” and “breakthroughs” cannot be duplicated or 
reproduced. When something shatters our worldview, when 
we lose faith, it’s our innocence that gets sold out for an 
aggrandizing lie.

Recent polls by the Pew Research Center, Gallup, and CNN 
show that Americans’ trust in government is at an all time low. 
The CNN poll in 2014 showed that only 13% believe the 
government can be trusted, while the Pew poll in 2015 put it 
at 19%.

Nevertheless, all of this disbelief, distrust, and even suspicion is 
good. Especially if it leads you to start challenging the status 
quo and not accepting everything you’re told. Questioning 
authority is one of the most important characteristics of an 
innovator. It means you’re opening your mind to new possibilities.
Inquiry, examination, and debate stimulate curiosity and creative 
thinking. You can’t come up with new ideas if you aren’t doubting 
the old ways of doing things. Ask, “Why does it have to be this 
way? Why can’t it be that way?” or 
“Is this the best way to do _____? Perhaps we can do it another 
way instead.”

There’s always room for improvement - whether it’s government, 
business, or your personal life. Investigating deeper may even 
enlighten you to problems before they occur. Don't buy a story 
outright... raise an eyebrow instead.

-------------------------------------------------------
© Robert Evans Wilson, Jr.